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7 cosas que debes saber sobre el rover de la NASA que está por aterrizar en Marte

En febrero aterrizará en Marte una nave que buscará signos de vida microbiana pasada, entre otras cosas.

El rover Perseverance Mars 2020 de la NASA, que llegará al Planeta Rojo en febrero de 2021.Foto: AFP/NASA/JPL-CALTECH

El rover Perseverance Mars 2020 de la NASA, que llegará al Planeta Rojo en febrero de 2021.Foto: AFP/NASA/JPL-CALTECH

06:38 | Lima, ene. 10.

Con "solo" alrededor de 80 millones de kilómetros por recorrer en su viaje de 471 millones de kilómetros en total, el rover Perseverance Mars 2020 de la NASA se está acercando a su nuevo hogar planetario.

La nave espacial ha comenzado su aproximación al Planeta Rojo y en 43 días, el 18 de febrero de 2021, el  Perseverance  atravesará la atmósfera de Marte a aproximadamente 19,500 kilómetros por hora, aterrizando suavemente en la superficie unos siete minutos después. 

"Estamos trabajando en nuestros últimos ajustes para poner Perseverance en la posición perfecta para aterrizar en uno de los lugares más interesantes de Marte", dijo Fernando Abilleira, subdirector de misión del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. "El equipo está ansioso por poner estas ruedas en tierra marciana".

Esta ilustración muestra la nave espacial Mars 2020 de la NASA que lleva al rover Perseverance mientras se acerca a Marte. Cientos de eventos críticos deben ejecutarse perfecta y exactamente a tiempo para que el rover aterrice de manera segura en Marte el 18 de febrero de 2021. Créditos: NASA / JPL-Caltech

Construido y administrado por JPL (el laboratorio de propulsión jet de la NASA, en inglés) para la NASA, Perseverance se unirá a otro rover y módulo de aterrizaje actualmente en funcionamiento en Marte , con varios orbitadores en los cielos. 

¿Qué distingue a este robot de seis ruedas?

1. El Perseverance es la búsqueda de signos de vida antigua
Si bien la superficie de Marte es hoy un desierto helado, los científicos han aprendido de misiones anteriores de la NASA que el Planeta Rojo una vez albergó agua corriente y ambientes más cálidos en la superficie que podrían haber sustentado la vida microbiana.

"Queremos que Perseverance nos ayude a responder la siguiente pregunta lógica: ¿existen realmente signos de vida microbiana pasada en Marte?" dijo Katie Stack Morgan, científica adjunta del proyecto en JPL. "Este exigente objetivo significa enviar a Marte al científico robótico más sofisticado hasta ahora".


Para abordar esta cuestión, que es clave en el campo de la astrobiología , Perseverance lleva un nuevo conjunto de instrumentos científicos de vanguardia. Dos de ellos jugarán un papel particularmente importante en la búsqueda de posibles signos de vidas pasadas: SHERLOC (abreviatura de Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals), que puede detectar materia orgánica y minerales, y PIXL (abreviatura de Planetary Instrumento para Litoquímica de Rayos X), que mapea la composición química de rocas y sedimentos. 

Los instrumentos permitirán a los científicos analizar estas características en conjunto con un nivel de detalle más alto que el que cualquier vehículo de exploración de Marte haya logrado antes.

Perseverance también usará algunos instrumentos para recopilar datos científicos a distancia: las cámaras de Mastcam-Z pueden hacer zoom en texturas de rocas desde tan lejos como un campo de fútbol, mientras que SuperCam usará un láser para golpear rocas y regolitos (roca rota y polvo) para estudiar su composición en el vapor resultante. RIMFAX (abreviatura de Radar Imager para Mars 'Subsurface Experiment) utilizará ondas de radar para sondear características geológicas bajo tierra.

2. El rover está aterrizando en un lugar con un alto potencial para encontrar estos signos de vida microbiana pasada
El terreno que es interesante para los científicos puede ser un desafío para aterrizar. Gracias a las nuevas tecnologías, que permiten a Perseverance apuntar a su lugar de aterrizaje con mayor precisión y evitar de forma autónoma los peligros de aterrizaje, la nave espacial puede aterrizar de forma segura en un lugar tan intrigante como el cráter Jezero, una cuenca de 45 kilómetros de ancho.que tiene acantilados escarpados, dunas de arena y campos de rocas.

Para llegar a la superficie del Planeta Rojo, Perseverance tiene que sobrevivir a la desgarradora fase final conocida como Entrada, Descenso y Aterrizaje.Créditos: NASA / JPL-Caltech

3. Perseverance también está recopilando datos importantes sobre la geología y el clima de Marte
El contexto lo es todo. Los orbitadores de Marte han estado recolectando imágenes y datos del cráter Jezero desde aproximadamente 322 kilómetros arriba, pero encontrar signos de vida antigua en la superficie requiere una inspección mucho más cercana. Requiere un vehículo de superficie como Perseverance.

Esta imagen muestra los restos de un antiguo delta en el cráter Jezero de Marte, visto por la cámara estéreo de alta resolución a bordo del orbitador Mars Express de la ESA (Agencia Espacial Europea). Créditos: ESA / FU-Berlin

Hace más de 3.500 millones de años, un río desembocaba en un cuerpo de agua de considerable extensión, depositando sedimentos en forma de abanico, lo que se conoce como delta. El equipo científico de Perseverance cree que este antiguo delta del río y depósitos lacustres podrían haber recolectado y preservado moléculas orgánicas y otros signos potenciales de vida microbiana.

Comprender las condiciones climáticas pasadas de Marte y leer la historia geológica incrustada en sus rocas les dará a los científicos una idea más rica de cómo era el planeta en su pasado distante. Estudiar la geología y el clima del planeta rojo también podría darnos una idea de por qué la Tierra y Marte, a pesar de algunas similitudes iniciales , terminaron siendo tan diferentes.


4. El Perseverance  es la primera etapa de un viaje de ida y vuelta a Marte
La verificación de la vida antigua en Marte conlleva una enorme carga de pruebas. Perseverance es el primer rover en traer un sistema de almacenamiento en caché de muestras a Marte para empaquetar muestras prometedoras para regresar a la Tierra en una misión futura.

En lugar de pulverizar la roca como lo hace el taladro del rover Curiosity de la NASA, el taladro de Perseverance cortará núcleos de roca intactos que son del tamaño de un trozo de tiza y los colocará en tubos de muestra que almacenará hasta que el rover alcance una gota adecuada. fuera de su ubicación en Marte. 

El rover también podría entregar las muestras a un módulo de aterrizaje que forma parte de la campaña de devolución de muestras de Marte planificada por la NASA y la ESA (la Agencia Espacial Europea).

Una vez que las muestras están aquí en la Tierra, podrán ser examinarlas con instrumentos demasiado grandes y complejos para enviarlos a Marte, proporcionando mucha más información sobre ellas que incluso el rover más sofisticado.

5. Perseverance lleva instrumentos y tecnología que ayudarán a allanar el camino para las misiones humanas a la Luna y Marte
Entre las tecnologías con visión de futuro en esta misión que beneficiarán a la exploración humana se encuentra la Navegación Relativa al Terreno. Como parte del sistema de aterrizaje de la nave espacial, esta tecnología permitirá a la nave espacial descendente comprender de forma rápida y autónoma su ubicación sobre la superficie marciana y modificar su trayectoria.

Perseverance también tendrá más autonomía en la superficie que cualquier otro rover, incluida la inteligencia de conducción autónoma que le permitirá cubrir más terreno en las operaciones de un día con menos instrucciones de los ingenieros en la Tierra. Esta capacidad de avance rápido hará que la exploración de la Luna, Marte y otros cuerpos celestes sea más eficiente para otros vehículos.

Además, Perseverance lleva un experimento tecnológico llamado MOXIE (abreviatura de Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment) que producirá oxígeno a partir de la atmósfera de dióxido de carbono de Marte. Demostrará una forma en que los futuros exploradores podrían producir oxígeno para el propulsor de cohetes y para respirar.

El Perseverance también dará un paseo en el helicóptero Ingenuity Mars. Ingenuity, un experimento tecnológico independiente de la misión científica del rover, intentará realizar el primer vuelo de un avión controlado y motorizado en otro mundo. 

Si el helicóptero tiene éxito en su ventana de demostración de 30 días marcianos (31 días terrestres), los datos podrían ayudar a futuras exploraciones del planeta rojo, incluidas las realizadas por astronautas, al agregar una nueva dimensión aérea.

6. El rover Perseverance encarna el espíritu científico de superar los desafíos
Llevar la nave espacial a la plataforma de lanzamiento durante una pandemia, buscar signos de vida antigua, recolectar muestras y probar nuevas tecnologías no son hazañas fáciles. Tampoco es un aterrizaje suave en Marte: solo alrededor del 50% de los intentos de aterrizaje marcianos, realizados por cualquier agencia espacial, han tenido éxito.

El equipo de la misión ha señalado que se inspira en el nombre de su vehículo, "perseverancia", con especial conciencia de los desafíos que el mundo entero está experimentando en este momento. 

Con eso en mente, la misión instaló una placa especial para honrar la dedicación y el arduo trabajo de la comunidad médica y los primeros en responder en todo el mundo. El equipo espera inspirar al mundo entero y a los futuros exploradores a forjar nuevos caminos y hacer descubrimientos en los que la próxima generación pueda construir.

7. Podrás seguir todo lo que ocurre
La misión Mars 2020 Perseverance lleva más cámaras que cualquier misión interplanetaria de la historia, con 19 cámaras en el propio vehículo y cuatro en otras partes de la nave que participan en la entrada, el descenso y el aterrizaje.

Al igual que con las misiones anteriores a Marte, la misión Perseverance Mars 2020 planea hacer que las imágenes sin procesar y procesadas estén disponibles en el sitio web de la misión . 

Si todo va bien, el público podrá experimentar en alta definición cómo es aterrizar en Marte y escuchar los sonidos del aterrizaje por primera vez con un micrófono estándar colocado en el costado del rover. Otro micrófono en la SuperCam ayudará a los científicos a comprender las propiedades de las rocas que examina el instrumento y también podrá escuchar el viento.

Además, si te encuentras entre los 10,9 millones de personas que se inscribieron para enviar su nombre a Marte, tu nombre está grabado en uno de los tres chips de silicio incrustados en una placa del rover que lleva las palabras "Explora como uno" en código Morse.

También puede seguir la aventura de Perseverance en las redes sociales a través de NASA Perseverance y NASA Mars y con el hashtag #CountdownToMars.

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(FIN) HML/MAM


Publicado: 10/1/2021